Sahara telt miljoenen “onzichtbare” bomen

Onderzoekers hebben door middel van artificiële intelligentie miljoenen bomen kunnen detecteren in de Sahara en de Sahel. Klassieke satellietopnames keken er overheen.

MO* | Als je denkt dat de Sahara een en al gouden duinen en verschroeide zandvlaktes zijn, ben je niet de enige. Volgens Deense wetenschappers is het echter tijd om dat idee misschien opzij te zetten. In een gebied in West-Afrika van 1,3 miljoen vierkante kilometer groot, heeft een internationaal team onder leiding van onderzoekers van de Universiteit van Kopenhagen en de NASA meer dan 1,8 miljard bomen en struiken geteld. Het gebied beslaat het meest westelijke deel van de Sahara, de Sahel en enkele zogenaamde subhumide zones van West-Afrika.

‘We waren erg verrast om te zien dat er nogal wat bomen groeien in de Sahara, want tot nu toe dachten de meeste mensen dat daar vrijwel geen bomen waren. Alleen al in de woestijn hebben we honderden miljoenen bomen geteld. Dat zou niet gelukt zijn zonder deze technologie’, zegt Martin Brandt, geowetenschapper aan de Universiteit van Kopenhagen en hoofdauteur van de studie in Nature.